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Análisis

Hacia el mundo Virtual

25 Abril 2006

La demanda de tecnologías y soluciones de virtualización y las economías asociadas a las mismas ganan interés y protagonizan estrategias: Novell y Red Hat han decidido jugar fuerte, Sun lo está estudiando y VMware defiende los mercados conquistados.

En medio del clamor que demanda tecnologías y soluciones de virtualización; un clamor en ocasiones no es demasiado nítido y fácil de entender, los dos mayores suministradores de Linux, Red Hat y Novell, estudian aceptar el reto y ofrecer virtualización como un alto valor añadido para sus productos empresariales que llegarán al mercado a finales de año. No obstante, a pesar de esa exigencia, los responsables de tecnología parece que, llegado el caso, no tienen una decisión tomada.

Una de las alternativas es el Xen hipervisor: una aplicación de virtualización de código abierto que permite el que múltiples sistemas operativos se ejecuten de forma simultánea en un único servidor. Si los esfuerzos de desarrollo previstos se materializan, la virtualización se realizaría como un proceso en segundo plano; por detrás de los correspondientes a los sistemas operativos, especialmente Linux. El problema es que Xen, aunque está mejorando de forma rápida, todavía queda mucho por pulir antes de que pueda considerarse como una solución empresarial.

De lo que no hay duda es de que tecnologías, herramientas y soluciones de virtualización open source van a tener un importante impacto en el mercado TI y, con toda seguridad, se van a convertir en soluciones estrella adoptadas por muchas empresas como una interesante alternativa para reducir los costes de las infraestructuras.

Es relevante en este sentido el que VMware, en lo que algunas opiniones consideran como dar el visto bueno a Xen, anuncie en la LinuxWorld Conference & Expo que va a compartir, con licencias gratuitas, la especificación y el formato de su máquina virtual principal; la tecnología que los puestos clientes utilizan para gestionar, parchear, actualizar y realizar backup de los entornos virtuales. Además, empresas como XenSource, Dell, Microsoft y AMD también llevan relevantes productos y estrategias de virtualización a la conferencia.

Para Dan Chu, director de productos ISV y desarrollador de VMware, la decisión de compartir el formato y la especificación es debe entenderse como un importante paso hacia la creación de un, digamos, ecosistema basado en la virtualización. Un componente de las especificaciones VM (máquina virtual) que la compañía ya ofrece son los discos virtuales: contenedores para los discos utilizados por el sistema operativo que despliega una VM. "Un formato estándar de discos virtuales permite preservar las configuraciones de los usuarios y facilita la creación de software compatible con cualquier producto de virtualización", destaca Chu.

Mientras tanto, es palpable el interés de los directores de informática por todo lo que signifique virtualización. "Todas las conferencias, debates, incluso en las conversaciones privadas entre colegas es frecuente que aparezca el tema virtualización. Uno de los grandes atractivos que presenta es que proporciona nuevas herramientas para la optimización de los entornos tecnológicos de las empresas, liberando una parte importante de las inversiones en TI," reconoce Chris Burry, director de tecnologías de Avanade. Por su parte, Joseph Foran, director de TI de la firma FSW, afirma que la virtualización es 'contagiosa', por la sencilla razón de que se puede añadir a las infraestructuras sin necesidad de cambios en el hardware.

En este sentido, Robert McInerney, responsable de infraestructuras de sistemas informáticos de TRW Automotive y cliente de Novell, destaca lo prometedor de que la industria TI haya decidido acometer en serio el desarrollo de la virtualización. "Esto significa sencillamente que un mayor número de aplicaciones y sistemas operativos serán compatibles con los diferentes entornos informático," dice McInerney. De hecho, la compañía ya está implantando esa tecnología.

Debate y detalles

Sin embargo, el debate y las controversias aparecen con los detalles. El eje de la cuestión es cómo se incorpora la virtualización al sistema operativo. Para Joseph Foran la respuesta es relativamente sencilla: "para entornos Linux con Xen y con Virtual Server en plataformas Windows: dos modelos muy interesantes para nuestra organización," asegura.

En concreto, FSW utiliza productos de VMware para las infraestructuras de servidor central y para desplegar y ejecutar muchas de las aplicaciones heredadas puestos cliente de los usuarios. Según reconoce el responsable de informática de la empresa, VMware han permitido reducir los costes en un 75 por ciento.

Incluso para clientes potenciales muy interesados en estas tecnologías, como es el caso de FSW, Red Hat y Novell necesitan aclarar sus estrategias y modelos. Ambos suministradores tienen en el LinuxWorld una excelente oportunidad de explicar por qué la tecnología hipervisor Xen es tan vital para la plataforma Linux. "Nuestro objetivo es hacer que la virtualización sea una tecnología que se consolide y prevalezca en el tiempo; de hecho, haremos lo que sea necesario para alcanzar esa meta. Un 80 por ciento de los clientes de Red Hat se muestran interesados por Xen y por eso hemos decidido impulsar la virtualización en los servidores" afirma Brian Stevens, director de tecnologías de Red Hat. "Los beneficios de la virtualización son evidentes: proporciona muy importantes economías al permitir incrementar la utilización del servidor hasta el 80 por ciento, lo que contrasta con el 20 por ciento que se utiliza con tecnologías actuales. Además está la fiabilidad que ofrece la virtualización y la posibilidad de migrar o de aislar tareas y procesos en caso de fallos," subraya Stevens.

Hacia un despliegue masivo

A pesar de un panorama tan prometedor, aparecen muchas preguntas que hacer a las tecnologías Xen y que muchas de ellas todavía no tienen respuesta por la sencilla razón de que Xen se encuentra en proceso de desarrollo y, por tanto, no puede decirse que esté preparado para un despliegue masivo. Algo que Red Hat reconoce cuando afirma que Xen todavía no está preparado para ser incorporado al kernel de Linux.

Aunque actualmente Xen funciona con Linux y NetBSD, están muy avanzados los desarrollos para lograr su compatibilidad con Solaris de Sun. Además hay que destacar que las capacidades de los nuevos procesadores de Intel y AMD van a posibilitar que Xen funcione también con otros sistemas operativos, especialmente con Windows.

A pesar del respaldo que Joseph Foran da a la virtualización, no tiene prevista implantarla por defecto en todos sus sistemas, básicamente porque reconoce que existen problemas por resolver, especialmente en lo relacionado con la limitación de estar sujeto a un sistema operativo o una plataforma de hardware. "Xen carece de un enfoque empresarial, incluso en su versión 3.0, mientras que Windows requiere un compromiso con Microsoft Operations Manager," destaca Foran. "En contraste, VMware dispone de herramientas de gestión y nos permite mantener la independencia de los proveedores."

La presidenta de VMware y vicepresidenta ejecutiva de EMC, Diane Greene, reconoce que aunque existen argumentos a favor de una estrecha vinculación entre el sistema operativo y las infraestructuras hardware por razones de eficiencia, los costes son altos. "Y lo que es peor, la integración de virtualización y sistema operativo provoca la pérdida de independencia y de la libertad de elegir," alerta Greene. "Ese paquete de virtualización más sistema operativo limita la utilización de aplicaciones. Nadie puede poner en duda que los suministradores de sistemas operativos pretenden por encima de todo vender licencias de sus productos, no proporcionar libertad de elegir a sus clientes."

La recomendación de Greene es favorecer la incorporación de la virtualización en el hardware con el soporte de interfaces estándar para todas las VM. De esta manera, las maquinas virtuales podrían funcionar con cualquier sistema operativo de hardware.

Con otro enfoque, Tim Marshland, CTO de plataformas de Sun, destaca que otro problema para Xen es que varios proveedores pretenden optimizar el hypervisor para sus respectivos productos, lo que creará problemas de compatibilidad. "Será difícil resistirse a esas modificaciones por parte de cada suministrador y sólo se podrán evitar si la industria en su conjunto se esfuerza por mantener la interoperabilidad de Xen," explica Marshland. Sun todavía no ha revelado cuándo incluirá la virtualización Xen en Solaris.

Las prisas de Xen

¿Por qué tantas prisas en todo lo relacionado con Xen? Se pregunta Marshland: posiblemente porque Red Hat y Novell desean tener a punto Xen para poder competir con VMware. Así lo reconoce el presidente de Novell, Jack Messman. "Vimos la acogida de las tecnologías de virtualización en VMware e inmediatamente nos dimos cuenta de que teníamos que ir por ese camino si queríamos ser competitivos," afirma.

Como resultado, Novell comercializará este verano SUSE Linux Enterprise Server 10 con el hipervisor Xen completamente integrado en el sistema operativo. Red Hat también ha anunciado que iba a integrar el hipervisor en su sistema operativo.

Red Hat, Novell y Sun tienen alianzas y acuerdos con VMware, pero estas relaciones estrechas van a cambiar. Para empezar Jeff Jaffe, máximo responsable de tecnología de Novell, ha confirmado que la compañía quiere avanzar en el paso de productos propietarios a productos desarrollados y soportados por comunidades open source. "Pero eso será a medio plazo. En el corto plazo, continuaremos trabajando con VMware," asegura.

Por su parte, Sun va a continuar con VMware por la sencilla razón de que "existe una gran diferencia entre una tecnología en evolución y otra que domina el mercado. Continuaremos respaldando y ofreciendo los productos de VMware a nuestros clientes," afirma Marshland.

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